Akoya-, Südsee- und Tahiti-Perlen entstehen im Meerwasser. In den 20-er Jahren begannen in Japan Versuche, Perlen auch im Süsswasser von Flüssen und Seen zu kultivieren. Die ersten Süsswasser-Kulturperlen konnten im Biwasee in Japan geerntet werden.

Wegen der starken Industrialisierung und den hohen Produktionskosten in Japan werden heute die meisten Süsswasser-Perlen in China kultiviert.

Die dafür verwendeten Muscheltiere heissen Hyriopsis cumingii. Sie können Perlen auf einer Farbpalette von Weiss, Rosa, Pfirsich bis Violett und in Durchmessern von 2 bis 12 mm, ausnahmsweise bis über 15 mm, hervorbringen.

Im Gegensatz zum Vorgehen im Meerwasser wird die Perlenbildung im Süsswasser durch ein Implantat von meistens nur einem Mantelgewebe hervorgerufen, ohne harten Kern. Die meisten Süsswasser-Perlen bestehen also durch und durch aus Perlmutt-Schichten.